La compagnie des guides de Saint-Gervais fête ses 150 ans cet été. L’occasion de revenir sur le rôle et l’histoire de cette centenaire alerte, et de participer aux festivités de l’été.

“Il y a des guides à Saint-Gervais depuis le début du XIXe siècle. À cette époque, c’était une activité occasionnelle. Des hommes qui avaient l’habitude d’aller en montagne pour chasser ou chercher des cristaux devenaient guides quand un touriste cherchait quelqu’un pour l’aider à gravir telle ou telle montagne. Mais ces guides n’étaient pas fédérés”, souligne Pascal Chapelland, le président de la compagnie des guides de Saint-Gervais-Val-Montjoie (en photo ci-dessous)
Cette compagnie est née en 1864 à l’initiative d’un guide de la vallée, Joseph-Auguste Octenier. Elle regroupait au départ une quinzaine de guides, et avait pour but à la fois d’harmoniser les pratiques des uns et des autres, mais aussi de créer une caisse de secours pour aider les guides blessés ou la famille de ceux qui mouraient en montagne. C’est la deuxième compagnie de guides créée en France, après son illustre grande sœur de Chamonix.

© Compagnie des Guides de Saint-Gervais

Au fil du temps, elle s’est développée, et comporte désormais deux antennes, l’une à Saint-Gervais, et l’autre aux Contamines. Elle réunit aujourd’hui soixante guides… dont aucune femme. La parité est encore loin !
Son rôle ? “La compagnie est l’interface commerciale entre les clients et les guides. Nous cherchons à avoir des produits de qualité et à adapter nos offres aux attentes des clients. Par exemple, nous proposons des stages mont Blanc d’une semaine, comprenant la préparation, l’hébergement, l’accompagnement, les transports et le sommet. Le guide permet de passer de la randonnée à la haute montagne progressivement, de découvrir des espaces vierges exceptionnels, mais aussi les ressources physiques et psychiques que chacun a en soi sans parfois le soupçonner”, détaille Pascal Chapelland.
Jeanne Palay

© Compagnie des Guides de Saint-Gervais

Les commémorations
Saint-Gervais célèbre tout l’été les 150 ans de la création de la compagnie des guides. À noter un temps fort les 1er et 2 août, lors de la fête des guides, avec un défilé des guides en costume traditionnel et un spectacle de danse-escalade par Antoine Le Menestrel, ancien champion d’escalade. Une grosse médaille de bronze des 150 ans est mise en vente (et offerte aux fidèles clients). Un livre sur l’histoire de la compagnie paraît cet été aux éditions Guérin de Chamonix : Les enfants du mont Blanc, de Julien Pelloux (guide à Saint-Gervais) et Dominique Potard.